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Les allergies

Qu'est-ce qu'une allergie?

une main qui tient du pollen

Votre corps combat tout ennemi extérieur (microbes, virus, bactéries) avec son arme la plus puissante : le système immunitaire. Quand cette « arme » considère que la substance (allergène) que vous avez mangée, touchée, bue ou respirée est un grave ennemi, elle réagit de façon excessive en produisant un type particulier d’anticorps pour la combattre ou la rejeter, soit les IgE (Immunoglobulines E). Il en résulte alors une allergie.

L’allergie, aussi appelée hypersensibilité, peut se manifester dans différentes régions du corps : la peau, les yeux, le système digestif ou les voies respiratoires. Les types de symptômes et leur intensité dépendent de plusieurs facteurs et sont propres à chaque personne. Vos réactions allergiques peuvent être discrètes, comme l’apparition d’une rougeur sur votre peau, ou potentiellement mortelles, comme le choc anaphylactique.

Parmi les allergènes les plus communs, on retrouve les allergènes aériens (pollen, acariens, squames d'animaux domestiques), alimentaires (arachides, lait de vache, œufs, blé, soja, noix, crustacés, sulfites) et les substances retrouvées dans certains médicaments, dans le latex, ou dans le venin d’insectes.

Il existe plusieurs types d’allergie, notamment les allergies alimentaires, l’asthme, l’eczéma, la rhinite, différentes formes d’urticaire et l’anaphylaxie.

La réaction allergique : les conséquences, minimes ou graves

Les réactions allergiques peuvent se manifester à tout âge, mais elles sont plus fréquentes chez les enfants. L’atopie est une prédisposition génétique au développement d’allergies et un enfant atopique peut éprouver des symptômes dès la naissance sous forme de réactions cutanées, comme de l’eczéma, parfois accompagnées d’allergies respiratoires, de rhinite ou de rhume des foins. Certaines personnes atopiques peuvent guérir de façon spontanée, et d’autres verront leur atopie s’aggraver au cours des années (asthme, anaphylaxie).

La réaction allergique se fait généralement en deux phases : la sensibilisation, qui constitue le premier contact de l’allergène avec le corps, par l’entremise de la peau ou des muqueuses (yeux, voies respiratoires ou digestives). Le système immunitaire réagit en considérant l’élément contacté comme dangereux. Il produit alors des anticorps agissant de manière précise pour le détruire. La deuxième phase est la réaction allergique et elle se manifeste au deuxième contact de l’allergène avec le corps, quand le système immunitaire est en mesure de réagir. Les anticorps que l’organisme a déjà produits cherchent à rejeter l’allergène en déclenchant un ensemble de réactions défensives.

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Les réactions graves

réaction cutanée grave

La réaction anaphylactique est rapide et généralisée. Si elle n’est pas traitée tout de suite, elle peut évoluer, en quelques minutes, au choc anaphylactique, une chute soudaine de la tension artérielle qui entraîne une perte de conscience et le décès de la personne qui en est affligée. Voici les premiers signes d’une réaction anaphylactique :

  • peau (système cutané) : urticaire, enflure, démangeaisons, sensation de chaleur, rougeur et éruption cutanée
  • la respiration devient très difficile (toux, respiration bruyante, essoufflement, douleur à la poitrine, gorge enflée, voix rauque, congestion nasale, difficulté à avaler)
  • des nausées, des douleurs ou crampes abdominales, des vomissements et de la diarrhée sont aussi des signes de réaction anaphylactique

Votre système cardiovasculaire peut aussi être affecté (teint pâle ou bleuté, pouls faible, évanouissement, étourdissements, état de choc), et vous pouvez éprouver de l’angoisse et vous sentir en danger. Vous pouvez aussi avoir mal à la tête et avoir un goût métallique dans la bouche.

De plus en plus fréquentes

À l’échelle mondiale, le taux de personnes qui souffrent de maladies allergiques a doublé au cours des 30 dernières années. En effet, de 40 % à 50 % des personnes qui vivent dans des pays industrialisés sont affectées par une forme d’allergie.

En observant les changements sociaux et environnementaux, plusieurs experts et chercheurs ont avancé des hypothèses pour expliquer la progression des allergies.

L’hypothèse hygiéniste – nous sommes trop propres!

Nous vivons dans des domiciles et des milieux de travail et de loisirs qui sont de plus en plus propres et nettoyés avec des désinfectants puissants qui éliminent les éléments qui stimulent notre système immunitaire. Celui-ci devient donc de moins en moins apte à combattre les allergènes qui lui sont présentés.

Selon le biologiste Luc-Alain Géraldeau de la faculté des sciences à l’Université du Québec, notre système immunitaire s’ennuie. L’augmentation du niveau d’hygiène en général fait en sorte que notre corps a moins besoin de combattre les maladies qu’auparavant. « L’évolution nous aurait donné une Ferrari et nous, on vit à Venise », déclare M. Géraldeau.

Certains experts affirment que pour jouir d’un système immunitaire fort et sain, nous devons le soumettre, dès un très jeune âge, à des virus et des bactéries qui lui permettent de se développer. Les enfants qui sont atteints de quatre ou cinq rhumes par année sont moins à risque de développer des allergies.

Les changements climatiques – un impact majeur sur la rhinite allergique

D’après Santé et services sociaux Québec MSSQ, l’augmentation des gaz à effet de serre (GES) et ses répercussions sur les conditions climatiques telles que la hausse des températures et de l’humidité agissent sur les plantes allergènes en entraînant les effets suivants :

  • la prolongation de la saison de croissance
  • la propagation de certaines espèces vers de nouvelles zones
  • une production accrue de pollen
  • une augmentation du potentiel allergène du pollen

À titre d’exemple, le MSSQ déclare que « la durée de la saison pollinique à Montréal a augmenté de 33 % entre 1994 et 2002, passant de 42 à 63 jours. De plus, les moyennes quotidiennes de concentrations polliniques étaient de 36,3 grains de pollen/m³ en 1997 alors qu’elles avaient pratiquement doublé à 68,8 grains de pollen/m³ en 2002. »

Les changements climatiques ont des répercussions économiques importantes dans tous les pays parce qu’ils entraînent des problèmes de santé humaine en augmentant la fréquence et la sévérité des épisodes d’allergie.

Quelques statistiques sur les allergies alimentaires

Plus de 250 000 Québécois souffrent d’allergies alimentaires

  • On estime qu’environ 300 000 personnes au Québec ont des allergies alimentaires (4 % de la population)
  • Dans les écoles primaires, 40 000 enfants québécois vivent avec des allergies alimentaires
  • 7 % des familles québécoises comptent au moins une personne allergique (parents, famille, amis, collègues de bureau, partenaires d’affaires)
  • 6 % des bébés et 3 % des enfants de 10 ans et plus et environ 1 à 2 % des adultes sont affectés par une ou des allergies alimentaires

Les allergies alimentaires peuvent être causées par une grande variété d’aliments 

  • Huit aliments sont responsables de plus de 90 % des réactions allergiques : lait de vache, œufs, soya, blé, arachides, noix (Grenoble, noisette, amande, cajou, pacane et pistache), poisson et fruits de mer, et sulfites
  • On recense au Canada plus de 160 aliments pouvant entraîner des réactions allergiques

La majorité des enfants perdent leurs allergies avant l’âge de 7 ans :

  • 76 % des allergies au lait disparaissent avant l’âge de 5 ans
  • 75 % des allergies aux œufs disparaissent avant l’âge de 7 ans
  • 80 % des allergies au blé disparaissent avant l’âge de 5 ans
  • Seulement 20 % des allergies aux arachides disparaissent avant l’âge de 7 ans

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